讲述手机短信160个字符数限制背后的故事

时间倒流回上世纪80年代,这一天,在德国波恩的住所里,短信技术的主要发明人Friedhelm Hillebrand正坐在一台打字机面前,他在打字机上随意地打出几条字句组成的信息。当他完成打字并开始检查字句的字符数时,他发现这些信息每条都只 有1-2行的长度,而总字符数也总是小于160个

就这样,160成了对Hillebrand而言颇具魔力的数字。他根据这个数字确立了今天手机短信的字符数限制数。

“这些字数足够使用了。”1985年,在他45岁的时候,Hillebrand决定将160个字符作为手机短信的长度上限。

当时的通信技术研究者们正在准备给手机的文字短信订立标准。由于当时的技术条件所限,无线传输的带宽并不高,而且主要是在汽车电话上使用,这就要求手机短信要言简意赅。

在他的那次打字机实验之前,Hillebrand还曾就160个字符限制是否足够使用与友人辩论了一场。“我的朋友说这种限制恐怕无法被大众所接受。”Hillebrand说,“而我却持乐观态度。”

他的乐观态度无疑是正确的。今天,短信已经为全世界手机用户所熟悉和大量使用。据Nielsen公司去年所作的调查,美国用户发送短信的次数比语音通话的次数更多。

据08年第二季度的调查结果显示,美国手机用户的月平均短信发送条数是357条,而语音通信的次数则只有204次。

而短信也成了各大电信公司的生财之道。Verizon和AT&T对每条短信的收费是20-25美分,或者采用20美元包月的收费模式。而Verizon和AT&T所拥有的无线用户数量则分别高达8600万和7820万之巨。

至于近年来上升势头迅猛的Twitter也对短信技术依赖颇重。出于技术上的原因,Twitter的创造者们将Tweet的字符限制定为140个字符,而把剩下的20个字符位用于显示用户的地址。要知道,在1985年,这批Twitter的创始人可能都还在玩泥巴呢。

而Hillebrand当时已经在全球GSM协会下属的非语音服务委员会(nonvoice services committee)中担任主席,1986年,该协会要求所有的手机生产商必须在手机中加入短信功能。

为了给这种新的短信机制提供数据传输通路,Hillebrand想到将短信通过移动网络内使用的另一条无线电信道来进行发送。

当时,这条无线电信道只用来发送无线网络的信号强度信息和手机的来电信息,而语音通信则从另一条无线电信道进行传输。

“我们当时想找到一种实施起来较为节省费用的方案,”Hillebrand说,“而大部分情况下,这条信道上并没有太多信息传送,所以我们就决定用它了。”

不过在这项计划开始实施的初期,Hillebrand的团队发现这条信道只能容纳最多128个字符的短信,这显然不够用。不过,在削减了短信字符集之后,他们最终把信道的容量又提升了32个字符,达到160个。

即便如此,委员会里的成员们仍然对160字符是否足够而存有怀疑态度。由于当时无法进行市场调查,因此他们通过对两件事情的调查结果解消了人们的疑虑。

第一,他们发现明信片上的字符数总是小于150个。第二,经过对当时十分流行的商务电信网络Telex上的信息传送状况分析,他们发现在这个网络上传送的信息和明信片一样也常常不会超过150个字符。

而Hillebrand称即使在现代的电子邮件中,邮件的主要内容也可以在标题栏上得以反映,而信件中的其它部分也通常不会超过一到两行文字的长度。

不过长度限制并不是短信唯一的问题。“当时输入短信的过程也是很恼人的。”Hillebrand说。在那个年代,要用手机键盘打出你需要的字母,你通常要按3-4次键才能达到目的,而要打出成句的短信就更是一种繁琐的过程了。

后来,T9这类智能输入法开始出现,黑莓手机上的QWERTY键盘和iPhone上的触摸屏式键盘才使短信的输入变得更为快捷方便。

尽管当时输入短信存在这样那样的不便,但手机短信技术还是得以迅速成长。甚至连Hillebrand自己也不能相信这项技术的发展速度和普及速度能如此之快。这项原来只是作为驾驶员传呼系统而存在的技术如今已经走进千家万户。

“谁也没有预料到年轻人们会这么快接受这项新技术。”Hillebrand说。

看到这里,恐怕人们都会以为Hillebrand已经是家财万贯的“成功”人士,但实际情况却并不是这样。由于短信技术并不收取专利授权,所以当人们在无线网络中发送短信的时候,Hillebrand根本拿不到一个子儿。

Hillebrand现在居住在德国波恩,他正管理着一家技术专利咨询方面的合资公司。他还写了一本有关GSM网络创建历史方面的书,书的售价是255美元。

从原公司退休多年之后的Hillebrand现在依然活跃在新的工作岗位上,他的下一个努力项目是力图统一各种手机中不同的多媒体信息格式。眼下很多手机的图片、视频与音频都没有统一的标准,这样用户将多媒体信息发送到友人的手机上之后也不一定能被正确地显示出来。

这一次Hillebrand希望自己能够从中拿到足够丰厚的报酬。

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